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Publié par Philippe Poisson

La morgue de Paris - Zola
La morgue de Paris - Zola

La morgue de Paris - Zola

Par un décret de mars 1907, le préfet de police Lépine met un terme à l'exposition publique des cadavres dans les locaux de la Morgue de Paris. C'est la fin d'une pratique extrêmement populaire : pendant un siècle en effet, avaient défilé là des centaines de milliers de visiteurs - simples badauds, touristes, écrivains, femmes, enfants... Témoignant tous d'une familiarité avec la mort qui nous déconcerte aujourd'hui.

C'est à Paris, dans le courant du xixc siècle, que l'institution de la morgue moderne s'est peu à peu mise en place. C'est son modèle - amélioré et transformé - que l'on trouve aujourd'hui partout dans le monde, à tel point que le terme lui-même est passé dans la langue anglaise. La Morgue de Paris mérite donc amplement sa majuscule. Pourtant, il manque à l'édifice actuel une caractéristique essentielle : l'exposition publique des cadavres, supprimée par décret en 1907. Cette particularité, qui nous paraît choquante, avait pourtant fait de la Morgue, au xixc siècle, l'un des endroits les [...]

Les visiteurs de la morgue

L'histoire de la morgue parisienne - "... Le terme de "morgue" provient du verbe "morguer" signifiant dévisager, regarder de haut. Il désignait les geôliers de la prison du Châtelet, chargés d'identifier les prisonniers dès leur arrivée, afin d'être certain de les reconnaître en cas de tentative d'évasion.

Il faut remonter à 1714 pour retrouver les origines de la morgue parisienne. En ce temps là, les corps ramassés dans la rue sont entassés dans les sous-sols de la prison du Grand Châtelet, la "basse-geôle". On vient, une lanterne à la main, tenter d'identifier un mari, un fils, une femme. Au XIXe siècle, la morgue prend des allures beaucoup plus organisées, voire "spectaculaires". En effet, après avoir siégé près du pont du Châtelet, la morgue s'installe sur l'île de la Cité, et les corps, préparés, sont exposés en vitrine, habillés de leurs propres vêtements. La population locale défile ainsi, la journée durant, afin de les observer à loisir et, par la même occasion, tenter une identification. C'est l'attraction du Tout-Paris, au point de figurer dans des guides de voyagistes étrangers! Cette technique est aussi favorable aux autorités qui ont bien souvent l'occasion d'arrêter les criminels revenus discrètement observer leurs "trophées"...

L'institut médico-légal de Paris, lieu de la dernière vérité ...

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Paris, 12e arrondissement, une bâtisse de briques rouges, austère, enclavée entre Seine et métro aérien, c'est ici que siège l'Institut Médico-Légal.

 L'ancienne morgue parisienne, à l’extrémité est de l'île de la Cité, détruite.

L'ancienne morgue parisienne, à l’extrémité est de l'île de la Cité, détruite.

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