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Publié par Philippe Poisson

Elle sauve des Juifs en devenant la maîtresse d’un officier allemand  | Cedric Leeger |

Irène Gut Opdyke, qui est décédée en Californie à l’âge de 81 ans (2003), sauva des Juifs pendant l’Holocauste en devenant la maîtresse du major Eduard Rugemer, un officier allemand de 70 ans.

En Pologne occupée par les nazis Irène Gut cacha 12 juifs, dont une femme enceinte, dans le sous-sol de la villa où elle était employée comme femme de ménage.

Lorsque Rugemer était absent, les Juifs se faufilaient à l’étage et aidaient Irène Gut aux travaux ménagers. Mais une fois, l’officier allemand est retourné à la maison plus tôt que prévu. Il courut appeler le chef de la Gestapo. Elle a chassé le major, pleura et plaida puis accepta de devenir sa maîtresse, en échange de laisser les Juifs rester dans le sous-sol.

En bonne fille catholique, Irène Gut fut bouleversée de devenir une maîtresse et est allée se confesser à un prêtre de campagne. « Je m’attendais à entendre "Eh bien, vous n’aviez pas le choix, une vie humaine est plus importante" mais il m’a dit que je devais mettre tout le monde dehors, que mon âme mortelle est plus importante qu’autre chose. Eh bien, je ne pouvais pas être d’accord avec cela… ».

A peu près quatre décennies plus tard, Irène Gut Opdyke reçue une reconnaissance internationale pour son courage lorsque la Commission Holocauste Israël la nomme comme l’une des « Justes parmi les Nations » – un titre donné à ceux qui ont risqués leur vie en sauvant des Juifs pendant l’Holocauste – et elle fut décorée de la Médaille d’honneur Israélienne , plus bel hommage du pays, lors d’une cérémonie au Mémorial de Yad Vashem de Jérusalem.

Elle est née le 5 mai 1922, l’une des cinq filles, dans une famille catholique dans un petit village situé dans l’est de la Pologne. La famille a déménagé de Kozienice à Chelm, puis à Radom où elle s’inscrit comme étudiante en soins infirmiers.

En 1939, lorsque l’armée allemande envahit la Pologne, Irène Gut volontaire pour rejoindre une unité de l’armée polonaise, est allée avec celle-ci, dans la clandestinité, dans la forêt ukrainienne. Mais elle a été fait prisonnière par des soldats russes qui l’ont violée et laissée pour morte dans la neige. Elle survécut, s’échappa et fut brièvement réunie avec ses parents et ses quatre sœurs plus jeunes à Radom en Pologne occupée.

Mais tout en priant dans une église locale, elle fut arrêtée dans un lapanka, une tour d’horizon des citoyens polonais, chargée dans un camion avec d’autres prisonniers et envoyés pour travailler dans une usine de munitions où elle est tombée malade.

Rugemer ressentit de la pitié pour elle et lui a donné un travail dans la cuisine d’un hôtel pour les nazis. C’est à l’hôtel, qui était situé à côté du ghetto juif de Radom, qu’Irène Gut observa le traitement des Juifs par les nazis.

Elle a également commencé à aider les Juifs en mettant les restes dans des boîtes et les laissant juste à l’intérieur de la clôture du ghetto.

Elle savait qu’elle risquait sa vie.

En avril 1942, Irène Gut témoin d’un événement horrible qui la transforma. Marchant dans la rue, elle vit un officier nazi jetant un bébé dans l’air comme un pigeon d’argile et lui tirer dessus. « Voir des enfants assassinés… J’ai été élevée dans la foi catholique, je me tournai contre mon Seigneur, contre Dieu, j’ai demandé à Dieu : "‘aidez-moi à aider", j’étais prête à donner ma vie pour pouvoir être en mesure d’aider ».

C’était peu de temps après cet événement qu’elle a été faite femme de ménage à la villa de Rugemer, où elle cachait ces 12 Juifs. En plus de s’occuper d’eux, Irène Gut aida d’autres juifs à s’échapper par la forêt voisine.

Il était profondément bouleversant pour elle de laisser les Juifs à leur propre sort dans la forêt. « Je me sentais comme la méchante femme dans l’histoire pour enfants, les abandonnant aux loups ». Mais elle revenait toujours apporter de la nourriture et des couvertures.

Au début de l’année 1944, Irène et ses amis juifs quittèrent la villa et s’enfuirent dans la forêt où ils restèrent jusqu’à ce que les Russes prennent le contrôle de la Pologne.

Après la guerre elle a été envoyée loin des Russes en Allemagne et de là, en 1948, a émigré aux États-Unis, où elle restera jusqu’à sa mort.

Une petite dame à la voix douce, aux cheveux blancs aux yeux bleus et généralement vêtue d’une robe rouge, Irène Gut Opdyke passe les 30 dernières années de sa vie à parcourir le pays pour raconter son histoire aux écoliers américains.

« Je voulais leur apprendre à tendre la main à l’autre sans distinction de nationalité, de religion, de couleur ou de croyance. Nous appartenons à une famille, et je leur dis d’apprendre à aimer l’autre, à s’aider les uns les autres. »

En 1997, elle a été emmenée en Israël pour rencontrer les Juifs qu’elle avait aidés pendant la guerre.

Deux ans plus tard, son livre In My Hands: Souvenirs d’un sauveteur durant l’Holocauste a été publié et vendu à plus d’un million d’exemplaires ; un jeu inspiré du livre et un film dont on attend le début de la production prochaine.

Le Vatican lui a donné une mention spéciale et son histoire fait partie d’une exposition permanente au Holocaust Memorial Museum des États-Unis à Washington DC.

Elle a rencontré son mari William Opdyke après la guerre quand, en tant que travailleur pour les Nations unies, il l’avait interrogée dans un camp pour personnes déportées.

Quelques années plus tard, ils sont tombés l’un sur l’autre à New York et se sont mariés le 14 novembre 1956.

Mais déçue par l’attitude de l’Eglise catholique pendant la guerre, le couple a décidé de se marier dans une église presbytérienne. Ils ont vécu plus tard à Yorba Linda en Californie où Irène Gut Opdyke a dirigé sa propre entreprise.

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