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Comment comprendre ce qu’est l’État si ce n’est en observant le travail que font ses agents au quotidien ? Plusieurs articles réunis dans un dossier de la revue Genèses développent une approche ethnographique des pratiques administratives, en particulier dans le domaine des politiques menées vis-à-vis des étrangers.

Recensé : « L’observation historique du travail administratif », Genèses. Sciences sociales et histoire, n°72, septembre 2008, 175 p., 20 €.

Si, à l’aube des années 1990, l’État restait « une sorte de non-objet historique » [1], depuis près de vingt ans les chercheurs en sciences sociales ont renouvelé les approches et les objets d’une histoire aujourd’hui en pleine expansion.


Ce renouvellement relève d’abord d’une prise de conscience des historiens : « C’est par l’examen des pratiques administratives et des représentations que se font de leur mission les agents de l’État que l’on peut saisir le sens de leur action » [2]. Il est ensuite le fruit d’une redécouverte de l’État par une science politique française qui fut longtemps « oublieuse de l’administration publique » [3]. En effet, et malgré les travaux pionniers des années 1970 [4], Françoise Dreyfus pouvait écrire en 2006 que « l’administration publique demeure encore, à bien des égards, une terre vierge pour les chercheurs » [5]. Une nouvelle étape a été franchie ces dernières années. Celle-ci prend la forme d’une plus grande propension de la sociologie et de la science politique françaises à penser l’État à travers les pratiques administratives, propension qui est elle-même concomitante d’une plus grande historicisation des objets de ces disciplines. Les contributions réunies par la revue Genèses en septembre 2008 en témoignent.


Dans un dossier dirigé par François Buton et intitulé « l’observation historique du travail administratif » [6] sont publiés – outre le texte d’un historien, Marc Aymes, sur l’administration provinciale de l’empire ottoman au XIXe siècle – trois articles de sociologues et politistes [7]. Focales et points d’observation diffèrent mais il s’agit, pour Françoise de Barros, Choukri Hmed et Sylvain Laurens, d’étudier des politiques menées vis-à-vis des étrangers en France au XXe siècle.


Une vision répandue de l’histoire des politiques de population, et a fortiori celles qui concernent les étrangers, consiste à ne voir dans l’État qu’une institution de contrôle, et dans l’administration un instrument de répression – qui reposerait notamment sur une connaissance panoptique de la population née des procédures de fichage, de recensements, etc. Ce présupposé conduit trop souvent à négliger d’autres aspects fondamentaux du fonctionnement administratif et entraîne une réduction considérable de notre compréhension des processus de décision et de mise en œuvre des politiques publiques [8]. Surtout, il amène à voir dans toute politique de population l’expression d’une volonté de contrôle étatique malveillant, et à ne chercher les manifestations d’un tel contrôle que dans l’État et son administration – en négligeant l’importance fondamentale d’autres acteurs (institutions internationales [9], compagnies privées [10], etc.).


Les articles réunis dans ce dossier permettent en partie de dépasser cette vision réductrice par une double approche. Il s’agit à la fois de ne pas se fier uniquement aux discours des contemporains et de concentrer l’étude sur les pratiques administratives. Cela implique que le chercheur se donne les moyens de prendre en compte l’ensemble des acteurs susceptibles d’intervenir dans l’élaboration et la mise en œuvre des politiques publiques. Dès le début de sa contribution, Marc Aymes évoque ainsi une question fondamentale pour qui s’intéresse à l’État : ce type d’enquête « doit commencer par la mise en œuvre d’une critique à l’endroit des outils conceptuels dont nous disposons – ou croyons disposer – déjà. Au premier rang figurent l’État […]. Commençons par là, donc : administration, qu’est-ce à dire ? » (p. 5-6)...

L'intégralité de cet article est disponible en cliquant sur le lien ci-dessous
http://www.laviedesidees.fr/L-administration-au-travail.html

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