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http://www.enfantsenjustice.fr/users_data/16_Revuedecrimino.jpgFragiles et laborieuses, délinquantes ou abandonnées : les enfances malheureuses sont celles qui ont laissé le plus de traces dans la littérature et les archives du XIXe siècle. Entre la révolution industrielle et l'instauration de l'école obligatoire par la IIIe République, l'enfance vécue en ce siècle charnière est plus contrastée qu'il n'y paraît.


L'Histoire : Le XVIIIe siècle apparaît comme un siècle de valorisation et d'individualisation de l'enfance. Qu'en est-il au XIXe ? Olivier Faron :   La conception de l'enfance est beaucoup plus fragmentée au XIXe siècle. Les philanthropes ou les enquêteurs sociaux s'intéressent à l'enfant au travail, à l'enfant délinquant, à l'enfant en crise ou à l'enfant abandonné... Mais on porte moins de regards globalisants sur l'enfance et ses besoins spécifiques, comme ce fut le cas avec Rousseau. De ce point de vue, le XIXe est une époque intermédiaire. Il faut attendre le XXe pour que l'enfant en tant que tel soit à nouveau un sujet d'observation. L'H. : Comment définit-on alors les âges de l'enfance ? O. F. : Les définitions de l'enfance sont multiples. Ainsi, les seuils légaux varient constamment d'un décret ou d'un pays à l'autre : avec les lois Ferry, par exemple, la scolarité des enfants est obligatoire jusqu'à 13 ans, tandis qu'en Espagne la loi de 1857 rend l'école obligatoire jusqu'à 9 ans seulement. Quant à la limite fixée en amont elle est encore plus difficile à déterminer. Aujourd'hui, la loi reconnaît une existence juridique au fœtus à partir de six mois de gestation, mais c'est le fruit d'une évolution très récente(1). L'H. : Comment expliquer de telles incertitudes ? La fragilité de l'enfance, dans un contexte démographique marqué par la très forte mortalité infantile, en est-elle la cause ? O. F. : En effet. Avant la « révolution pasteurienne » à la fin du XIXe ...

De l'usine à l'école

Par Julie Doyon

publié dans Les Collections de L'Histoire n° 32 – 07/2006

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Crédit photographique :

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