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Publié par Philippe Poisson

... L’histoire des maisons centrales, de leur création, puis de leur contrôle, est indissociable de celle des préfets. Il suffit pour s’en convaincre de porter intérêt à la première maison centrale implantée sur le territoire national, Embrun, dans les Hautes-Alpes. Le rôle du préfet Ladoucette y fut déterminant dans le choix du site, dans celui des bâtiments comme dans son inébranlable volonté d’y faire travailler les prisonniers, avec cet espoir, avoué, revendiqué, de dynamiser une région sinistrée grâce au rôle moteur de la maison centrale.

Quand même les espérances de Ladoucette s’avérèrent illusoires sur ce dernier point, les maisons centrales du xixe siècle furent d’abord et surtout des manufactures où les travailleurs détenus étaient soumis à l’obligation du travail. Le système qui y régna presque exclusivement jusqu’en 1898 fut celui de l’entreprise générale. Emportait le marché public l’entrepreneur qui avait soumissionné le prix de journée le moins élevé. Lequel prix de journée consistait à assurer l’entretien complet des détenus (alimentation, vêtements, soins, etc.) La contrepartie consistait pour l’entrepreneur à fournir du travail à tous les détenus valides, faute de quoi il était tenu de leur verser une indemnité de chômage. Les maisons centrales furent pendant longtemps de grandes manufactures textiles, avec des femmes à la filature, des hommes au tissage et des enfants qui rattachaient les fils. Cette organisation exigeait par conséquent que femmes, hommes et enfants fussent regroupés au sein du même établissement, du moins dans des quartiers séparés...

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